¿Es la Tierra realmente un planeta?

El profesor de filosofía Daniel Esparza, de la Universidad de Columbia, me consultó a mi y a un colega astrofísico sobre la discusión acerca de nomenclatura en astronomía planteada por los investigadores de New Horizons, quienes piensan que la definición de «planeta» planteada por la IAU (Unión Astronómica Internacional) en 2006, y que dejó a nuestro querido Plutón como «planeta enano», debe revisarse usando criterios que estén relacionados con las características intrínsecas de los cuerpos celestes. Los invito a leer esta apasionante conversación en esta entrada de Aleteia.

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Ciencia sin fronteras

Todo estudiante de física sueña despierto con los pasillos que rodean los grandes aceleradores de partículas, cierra los ojos y se deja intimidar por los detectores colosales, anhela escuchar sobre las maravillas descubiertas directamente de los científicos que ven los datos frescos deslizar por las pantallas de sus computadores. Hasta hace poco más de una década, el contacto del alumno con los grandes experimentos lo establecían sus dedos recorriendo las páginas de los libros de texto. Hoy, existen las herramientas para hacer realidad esos sueños y generar ese acercamiento directo, literalmente, a la velocidad de la luz.

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El peso de la ausencia

“Sabía quién era esta mañana, pero he cambiado varias veces desde entonces.”

Lewis Carroll

El mayor enigma que enfrenta la física de principios del siglo XXI es entender la paradoja gravitacional que ha llevado a los astrofísicos a proponer la existencia de la Materia Oscura y la Energía Oscura. Durante las últimas décadas, los científicos han apilado una cantidad sobrecogedora de datos a escalas astronómicas que indican o bien que las teorías gravitacionales existentes requieren modificación o bien el 25% de la materia en el Universo no se nos ha revelado de manera evidente, así como el 70% de la energía que explicaría su expansión acelerada.

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Reflejos del espejo más potente

jwst-cleanroom-red¿Por qué persistes, incesante espejo?

Jorge Luis Borges

No imaginamos las sorpresas que vamos a encontrar cuando el Telescopio Espacial James Webb (JWST) despliegue sus velas y revele su inmensa estructura con 18 espejos hexagonales, en el espacio exterior. No es poco lo que hemos aprendido sobre el origen y procesos que ocurren en el Universo, a través de diferentes instrumentos en todas las frecuencias del espectro electromagnético: desde las ondas de radio hasta los rayos gamma. Hemos desarrollado modelos enmarcados en la Relatividad General: el Big Bang, el periodo inflacionario,  del origen de la materia como la conocemos, de la formación estelar y de la formación de las galaxias. No obstante, cada nueva observación directa siempre nos conduce a revelaciones fascinantes: la naturaleza tiene la última palabra.  Continue reading “Reflejos del espejo más potente”

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Deterioro de la academia y de la ciencia en la Venezuela del milenio

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En los años 90s conocí a un estudiante graduado que enseñaba física en la Universidad Simón Bolívar. Él y su joven familia vivían en una pequeña casita cerca del campus. Su sueldo de ayudante académico le permitió comprar un carro, pagar la renta, los servicios y en general tener una vida ajustada, pero digna. En menos de una década, este estudiante graduado ya era profesor-investigador universitario; él y su familia habían evolucionado a la compra de una casa grande con jardín. No era una época fácil, los docentes se lamentaban por los bajos sueldos y por la inflación, pero la vida académica era una opción para quien tenía la vocación. Nadie, en el más oscuro de sus sueños imaginó que dos décadas más tarde habría profesores, empleados y estudiantes comiendo solo dos veces al día, con una dieta absolutamente fuera de balance, sin acceso a productos de higiene, hurgando en la basura o enviando a sus hijos pequeños al colegio sin desayunar.

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La ciencia es cultura

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Ciudad de las ciencias y la industria, París, Francia.

“La ciencia es el cosmos aprendiendo sobre sí mismo”

Carl Sagan

La ciencia y la tecnología son parte fundamental de nuestro acervo cultural, el pensamiento y conocimiento que generan es patrimonio humano. Existe la creencia de que estar informado sobre de ciencia no te hace más ilustrado. El erudito contemporáneo, por lo general, conoce de historia, de arte, de cine, de música, pero no sabe nada sobre ciencia y tecnología; y parece orgulloso de esa carencia. El hombre “culto” se siente elevado al escuchar, y entender a Wagner, pero de ninguna manera le emociona comprender cómo la vibración de la cuerda del violín produce ondas de presión en el aire que se propagan hasta llegar al oído, o cuál fue la química que produjo los colores de la Noche Estrellada de van Gogh y por qué algunos colores se están desvaneciendo. Causa vergüenza no advertir qué pintaba Monet, pero a pocos sonroja no saber nada sobre el Bosón de Higgs. Ese hábito humanista ha sido dañino pues se ha instalado, con apoyo del postmodernismo1, y degenerado en el rechazo al conocimiento científico como parte esencial del estar bien informados. Continue reading “La ciencia es cultura”

  1. Sobre este tema puedes leer, por ejemplo, leer aquí y aquí []
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Madame Wu

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Shanghai, la ciudad próspera que nunca duerme. Autor de la obra: Yuan Xiutang, 1930.

El escenario para el nacimiento de una niña talentosa puede ser cualquiera. Chien-Shiung Wu, una de las figuras más importantes de la física del siglo XX, respiró por primera vez, en 1912, el aire de Shanghai; ciudad al Sureste de China, sobre el delta del majestuoso río Yangtze. Eran tiempos turbulentos, de transformaciones políticas y sociales para China; de esperanza para algunos, de zozobra para otros. El primero de Enero de 1912 China dejaría de ser Imperio para convertirse en República.

Shanghai significa literalmente: ciudad en el mar. Desde el siglo XIX floreció al intercambio comercial y cultural, hubo inmigración tanto de interior de China como del extranjero, situación que permitió la entrada de la influencia cultural occidental. En las primeras décadas del siglo XX era una ciudad próspera e industrial.   Continue reading “Madame Wu”

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Exobiología en Marte

Esta ha sido una semana muy intensa, y es que llegar a Marte no es un juego de niños, es una empresa de singular dificultad. Poner en órbita un satélite e intentar amartizar a control remoto, desde decenas de millones de kilómetros de distancia está muy lejos de estar a prueba de fallos. En palabras de David Parker, director de vuelos tripulados y exploración robótica de la Agencia Espacial Europea (ESA), ” La exploración de marte es difícil y exigente, y por eso es que lo hacemos”.  Continue reading “Exobiología en Marte”

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Topología y ciencia, un ensayo sobre la importancia de las matemáticas del Nobel de Física 2016

La palabra clave del Nobel de Física, 2016, es “topología”. Lo primero que debemos concienciar es que la topología que los científicos usan para describir la naturaleza es una rama de las matemáticas, es abstracción pura. Su propósito principal es clasificar espacios, buscando propiedades con las que se puedan describir como un todo. A través de la geometría podemos estudiar los espacios tan cerca como queramos, podemos decir cosas que se refieren a sólo a un punto y su entorno inmediato, a las formas de medir distancias, o a su suavidad en un pedacito, sin mirar al espacio completo. Continue reading “Topología y ciencia, un ensayo sobre la importancia de las matemáticas del Nobel de Física 2016”

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