Ciencia sin fronteras

Todo estudiante de física sueña despierto con los pasillos que rodean los grandes aceleradores de partículas, cierra los ojos y se deja intimidar por los detectores colosales, anhela escuchar sobre las maravillas descubiertas directamente de los científicos que ven los datos frescos deslizar por las pantallas de sus computadores. Hasta hace poco más de una década, el contacto del alumno con los grandes experimentos lo establecían sus dedos recorriendo las páginas de los libros de texto. Hoy, existen las herramientas para hacer realidad esos sueños y generar ese acercamiento directo, literalmente, a la velocidad de la luz.

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Deterioro de la academia y de la ciencia en la Venezuela del milenio

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En los años 90s conocí a un estudiante graduado que enseñaba física en la Universidad Simón Bolívar. Él y su joven familia vivían en una pequeña casita cerca del campus. Su sueldo de ayudante académico le permitió comprar un carro, pagar la renta, los servicios y en general tener una vida ajustada, pero digna. En menos de una década, este estudiante graduado ya era profesor-investigador universitario; él y su familia habían evolucionado a la compra de una casa grande con jardín. No era una época fácil, los docentes se lamentaban por los bajos sueldos y por la inflación, pero la vida académica era una opción para quien tenía la vocación. Nadie, en el más oscuro de sus sueños imaginó que dos décadas más tarde habría profesores, empleados y estudiantes comiendo solo dos veces al día, con una dieta absolutamente fuera de balance, sin acceso a productos de higiene, hurgando en la basura o enviando a sus hijos pequeños al colegio sin desayunar.

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La ciencia es cultura

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Ciudad de las ciencias y la industria, París, Francia.

“La ciencia es el cosmos aprendiendo sobre sí mismo”

Carl Sagan

La ciencia y la tecnología son parte fundamental de nuestro acervo cultural, el pensamiento y conocimiento que generan es patrimonio humano. Existe la creencia de que estar informado sobre de ciencia no te hace más ilustrado. El erudito contemporáneo, por lo general, conoce de historia, de arte, de cine, de música, pero no sabe nada sobre ciencia y tecnología; y parece orgulloso de esa carencia. El hombre “culto” se siente elevado al escuchar, y entender a Wagner, pero de ninguna manera le emociona comprender cómo la vibración de la cuerda del violín produce ondas de presión en el aire que se propagan hasta llegar al oído, o cuál fue la química que produjo los colores de la Noche Estrellada de van Gogh y por qué algunos colores se están desvaneciendo. Causa vergüenza no advertir qué pintaba Monet, pero a pocos sonroja no saber nada sobre el Bosón de Higgs. Ese hábito humanista ha sido dañino pues se ha instalado, con apoyo del postmodernismo1, y degenerado en el rechazo al conocimiento científico como parte esencial del estar bien informados. Continue reading “La ciencia es cultura”

  1. Sobre este tema puedes leer, por ejemplo, leer aquí y aquí []
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Declaración abierta de 375 científicos acerca del cambio climático

El 20 de septiembre de 2016, 375 miembros de la Academia Nacional de Ciencias de Estados Unidos de Norteamérica (NAS), incluyendo 30 premios Nobel, publicaron una carta abierta en la que llaman la atención sobre los riesgos serios del cambio climático. Autoridades científicas como Stephen Hawking, Sean Carroll,  David Gross, Claude Cohen-Tannoudji y Steven Weinberg se cuentan entre los firmantes. El cambio climático pone en peligro nuestra civilización, por esta razón, me pareció relevante traducir el texto al español. Aquí lo tienen1:

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  1. Mis entradas anteriores sobre la física del cambio climático las puedes leer aquí y aquí []
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Hitos del cambio climático

Los números del cambio climático siguen rompiendo barreras. La Administración Nacional Estadounidense para la Atmósfera y los Océanos (NOAA, por sus siglas en inglés) recientemente reportó otro hito en el avance de gases de invernadero en la atmósfera. Los niveles de CO2, esta vez en la Antártida, han rebasado los 400 partes por millón (ppm), cifra que, según los estudios científicos, no se alcanzaba en esa zona en 4 millones de años.

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Promedio diario de la medición de dióxido de carbono en el Polo Sur, Administración Nacional Estadounidense para la Atmósfera y los Océanos.

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La sombra del LED azul

Una mirada al resplandor oculto de las mujeres en la ciencia desde la perspectiva del premio Nobel.

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Me atrevería a decir que Anónimo, que escribió tantos poemas sin firmarlos, era con frecuencia una mujer

Virginia Woolf

436px-Maria_Goeppert-Mayer_(3321963421)10 de Diciembre de 1963. Una brillante mujer, Maria Goppert Mayer, elegantemente vestida, desfila por la sala de conciertos de Estocolmo, Suecia para recibir el premio Nobel, por su colaboración en el descubrimiento de la estructura de capas del núcleo atómico. Sería la última vez, hasta la fecha de hoy, que la Academia Real Sueca de Ciencias le otorgaría el premio Nobel de Física a una mujer. Antes de ella, lo había recibido la maravillosa Marie Curie, en 1903.

El premio Nobel de Física ha sido otorgado 108 veces a 199 científicos y solo 2 de ellos han sido mujeres. ¿Es esto un problema?, ¿existen razones de peso para justificar estos números o, por el contrario, para criticarlos con vehemencia?1 Son preguntas muy difíciles que no tienen una sola respuesta. No obstante, es interesante pensarlo con detenimiento y mirar en detalle la gráfica que comparto abajo, que es básicamente lo que inspiró este post. Continue reading “La sombra del LED azul”

  1. En otra entrega discutí las estadísticas que exponen las desigualdades de géneros en los campos profesionales STEM y en particular en física fundamental.  []
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Publish or Perish

La ciencia inconclusa o que no se hace. Una reflexión sobre algunos aspectos de la dinámica social de la investigación científica del siglo XXI, que escribí para la Red Iberoamericana de Comunicación y Divulgación Científica.

Enlace aquí

URL: http://www.oei.es/divulgacioncientifica/?La-ciencia-inconclusa-o-que-no-se

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Anhelo de un descenso

El 12 de Noviembre de 2014 será, sin duda, un día para recordar. Esta es la historia de un forastero o de muchos forasteros que nos han visitado desde tiempo inmemorial, causando todo tipo de impresiones y alarmas en todas las civilizaciones. ¿Cómo no sorprendernos por la irrupción en la armonía de los cielos por un objeto extravagántemente vestido con una cola blanca? Siendo parte de ese cosmos que intenta conocerse a si mismo, hemos pretendido correlacionar el paso de los cometas con catástrofes naturales, guerras y otras calamidades, o creado asociaciones religiosas. Esta es una historia que está lejos de culminar, pero que cierra un ciclo. Esos forasteros misteriosos, otrora inalcanzables, ya no lo son tanto pues estamos a punto de, literalmente, anclarnos a uno de ellos.

El registro más antiguo sobre la aparición de un cometa está en la obra China “Libro del príncipe de Huai Nan”, en el año 1057 A.C., que, según cálculos astronómicos, se trata del propio cometa Halley. Babilonios y griegos también registraron cuidadosamente la presencia de cometas, incuso algunos historiadores de la ciencia creen en la posibilidad de que el gran filosofo y cosmólogo Anaxagoras de Clazomanae haya divisado no cualquier cometa, sino al propio Halley. No fue sino hasta 1704 que Edmond Halley se dio cuenta que varias de las apariciones de cometas en el pasado eran, de hecho, el mismo cometa y utilizó las leyes de la dinámica recientemente propuestas por Newton para calcular su órbita y periodicidad.

Ahora sabemos que los cometas son unas grandes masas de hielo sucio compuestos de agua, dióxido de carbono, metano y otros compuestos orgánicos. Los astrofísicos manejan la hipótesis de que los cometas son fósiles de la formación del sistema solar y que están compuestos de material impoluto y preservado a muy bajas temperaturas. Por lo tanto, en ellos podría haber información valiosa sobre el origen y evolución del sistema solar e incluso de la vida. La mayoría habitan en una región más allá de Plutón que se denomina la Nube Oort1 y que, de vez en cuando, uno de ellos queda atrapado en una órbita alrededor del Sol.   

Desde que comenzó la conquista del espacio hemos logrado entrar en contacto con varios asteroides y cometas. Sin embargo, esta es la primera vez que intentaremos viajar en el lomo de uno de ellos durante su paso frente al Sol. La nave espacial Rosetta fue puesta en marcha por la Agencia Espacial Europea, ESA, en una colaboración con la NASA, en marzo de 2004 rumbo a encontrarse con el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko ( o 67P/CG). Diez años más tarde comenzaría la parte más emocionante de su odisea. El 6 de agosto de 2014, en danza de cortejo, Rosetta se acercó cuidadosamente al cometa, a unos 100km de distancia. Desde entonces, cargada con instrumentos especializados, lo estudia cuidadosamente para completar su misión: posicionar un robot, que lleva por nombre Philae, en su superficie.

Después de analizar un espectro de sitios tentativos, los expertos de la Agencia Espacial Europea lograron establecer el sitio para el descenso y lo han bautizado como: Agilkia2. La nave Rosetta desplegará un laboratorio ambulante que pesa unos 100 kg y va cargado con 10 instrumentos que harán análisis in situ de la composición y propiedades estructurales de la superficie y del núcleo del cometa. En la travesía del 67P/CG por el Sol ambos, Rosetta y Philae, esperan encontrar además de agua y dióxido de carbono, monóxido de carbono, metano, metanol, formaldehído y otros compuestos orgánicos3.

Momentos críticos. Philae está programado para separarse de Rosetta a las 09:03 UTC el 12 de Noviembre, aunque los eventos y de transmisión en vivo desde desde la Agencia Espacial Europea comienzan a las 8:00pm UTM del 11 de Noviembre. La primera señal durante el descenso se espera al rededor de las 11:03 UTC. La duración del descenso está pautada para 7 horas, con un retraso en la obtención de información de unos 28,5 minutos (el tiempo que tarda la información en llegar desde donde se encuentra Rosetta hoy hasta la Tierra). El cometa 67P/CG es muy pequeñito, tiene aproximadamente 3X5 km de ancho por largo, su superficie es sumamente irregular, ejerce una fuerza de gravedad que es cientos de miles de veces más pequeña que la de la Tierra y está expeliendo gases constantemente. Todo esto dificulta las maniobras que serán sin duda, desde el punto de vista de la ingeniería, una hazaña heroica. Mientras se posiciona, Philae tendrá que desplegar sus instrumentos y necesitará anclarse con un arpón de inmediato para evitar rebotar al espacio. Son momentos de tensión para todos, esperemos que la misión se complete con éxito.

  1. a unos 100.000 UA (Unidades Astronómicas), 1 AU es aproximadamente el promedio de la distancia de la Tierra al Sol, definida exactamente como 150 millones de km []
  2. Agilkia es el Nombre de una Isla Egipcia en el Nilo donde está ubicado el templo de Isis []
  3. Rosetta contiene 11 instrumentos que para la fecha ya han estado haciendo análisis de la composición de la nube de gases y vapores que se desprenden del cometa []
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Sobre diversidad de género en ciencia fundamental

Hace unos meses asistí a una conferencia online sobre el futuro de la física fundamental, después del descubrimiento del Higgs. Fue una experiencia fenomenal ver a varios de mis héroes dando seminarios y una rueda de prensa sobre los nuevos planes colosales que se están gestando, con sus alcances y trascendencia. Sin embargo, hacia el final de la conferencia no pude dejar de observar que el panel estaba completamente compuesto por hombres. De hecho, la única mujer que aparece en toda la escena es una chica que le arregla el micrófono al presentador.

Es habitual para la mujer de ciencia experimentar el desagrado del patriarcado en todo momento a lo largo de la carrera. Sensación que se torna más agresiva al ser excluidas de asambleas y comités en los que grandes agendas y directrices de investigación se determinan. No pude evitar sentir la necesidad de compartir esta inquietud. Investigué y escribí un artículo para la “Red Iberoamericana de Comunicación y Divulgación Cientifica de la Organización de Estados Iberoamericanos”. Aquí les dejo el enlace: ¿Hacia donde va la participación de la mujer en la física fundamental? 

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