Bennu: próximo patio de juegos para la investigación del espacio.

La conquista del espacio, y la investigación in situ de nuestro entorno inmediato extraterrestre, es sin duda una de los desafíos más emocionantes del siglo XXI. Hoy, 8 de septiembre de 2016, la sonda OSIRIS-REx de la NASA despegará desde el Centro Espacial Kennedy en Florida a las 7:05 pm hora local, (11:05 pm UTC/GMT, 6:05pm Ciudad de México y 8:05 pm Santiago de Chile), con destino al asteroide Bennu. La sonda hará una travesía de  dos años hasta alcanzar al asteroide y acompañarlo en su órbita. Continue reading “Bennu: próximo patio de juegos para la investigación del espacio.”

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¿Estamos solos en el Universo?

Yuri Milner, catalogado por Forbes entre las 20 personas más adineradas del mundo, hace realidad su pasión por la ciencia. Inversionista de grandes emprendimientos en Silicon Valley como Facebook y Alibaba,  no es un científico en si mismo, pero tiene lo que la ciencia necesita: mucho dinero y ganas de invertir en la creación de conocimiento. El pasado 20 de julio, el filántropo ruso reunió a figuras destacadas de la astrofísica y la cosmología como Stephen Hawking, Frank Drake, Ann Druyan, Lord Martín Rees y Geoff Marcy  en una rueda de prensa, en la Royal Scociety of London, para anunciar la puesta en marcha de su proyectoBreakthrough Listen.  El propósito de esta iniciativa es responder lo que Hawking calificó como la pregunta más importante en la historia de la humanidad: ¿Estamos solos en el Universo?.  Sigue leyendo mi artículo en: ET phone home

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La sonda Nuevos Horizontes se encuentra con Plutón y sus Lunas

En misión histórica, la sonda “Nuevos Horizontes” de la NASA se prepara para sobrevolar Plutón en Jul/14/2015. La nave es un laboratorio ambulante, dotado con 7 instrumentos de alta sofisticación, algunos de ellos ya en funcionamiento, que recolectan datos para que los científicos estudien al planetoide y sus lunas.

El objetivo principal de la NASA y la comunidad científica de estudios planetarios es avanzar en las respuestas a las preguntas: ¿De qué está hecha su atmósfera?, ¿cuál es su composición?, ¿cómo es su superficie?, ¿cuáles son sus estructuras geológicas? ¿cómo es la dinámica del sistema conformado por Pluto y sus lunas?. Sigue leyendo en mi artículo de Neorika

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Observatorio Orbitante de Carbono publica primer mapa global de emisiones de CO2

El Observatorio Orbitante de Carbono-2 o OCO-2 nos trae como regalo de navidad el primer mapa global de emisiones de dióxido de carbono a la atmósfera. Recordemos que el OCO-2  es un satélite lanzado por la NASA el pasado 2 de Julio con la misión específica de monitorear los niveles de Dióxido de Carbono ( CO_2 ). La data recolectada para la construcción de este mapa fue adquirida entre el primero de Octubre y el 11 de Noviembre de 2014. El análisis preliminar muestra que las concentraciones más elevadas de este periodo se observan en el hemisferio sur (primavera austral). El equipo de científicos a cargo de este proyecto analizan hasta dónde estas mediciones reflejan la cantidad y magnitud de los incendios forestales y quemas de biomasa por actividades agrícolas típicos de la temporada en la región. La continua recolección de data por el Orbiter OCO-2 puede ayudar a aclarar el impacto relativo que tienen estos eventos en el aumento continuo de la concentración de dióxido de carbono atmosférico.

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El satélite se mantendrá tomando data durante todo el año, de modo tal que hay que esperar para tener una mejor visión de las emisiones en todas las estaciones y latitudes.

Parte importante del estudio que realiza esta misión es entender el ciclo del carbono. A través de la fotosíntesis, las plantas toman el dióxido de carbono del aire y usan la luz del sol para producir su alimento. En este proceso, las plantas re emiten una cantidad de luz que es captada por los instrumentos a bordo del OCO-2, de manera tal que es posible analizar la reabsorción del CO_2 por la biósfera.

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Noticias desde Marte

“Más allá de la fosa, un puñado de personas con banderas blancas estaban paralizadas por el fenómeno: unas formas verticales y oscuras se destacaban en el suelo negruzco. Cuando ascendió la verde humareda, se iluminaron sus rostros de verde palidez. Y lentamente, el silbido se convirtió en zumbido, y el zumbido en alarido retumbante y por ultimo en ruido monótono. Pausadamente, una forma de enorme joroba se alzó en el agujero, y surgió tímidamente el espectro de un rayo luminoso. En seguida brotaron llamas de fuego reales, brillantes, entre el grupo de hombres dispersados, y llamas y resplandores saltaban de uno a otro. Diríase que algún chorro invisible llegaba a ellos, produciendo con el choque llamas blancas. Parecía que cada hombre era de pronto convertido en fuego.”

H. G. Wells “La guerra de los mundos”.

Me adelanto a la ocasión propicia para citar la novela de Wells. Es la emoción que se produce en el alma del científico con cada diminuto acercamiento a un descubrimiento. El 16 de Noviembre, la NASA reportó1 que Curiosity, el robot-laboratorio que llegó a Marte en Agosto de 2012, ha detectado un aumento repentino, inusual, seguido de una disminución en las cantidades de Metano en su atmósfera. Esta observación parece ser indicio de fuentes localizadas de Metano.

Curiosity amartizó al pié de una montaña estratificada, llamada “Mount Sharp” en la cercanía del cráter “Gale”. Los estratos de la montaña contienen minerales que típicamente se forman en el agua y pueden conservar materia orgánica. El fondo del cráter tiene un abanico aluvial probablemente formado por sedimentos arrastrados por agua líquida. Así como este sitio, hay muchos otros en Marte cuya geología indica ha habido presencia de agua en forma de ríos, lagos y mares. Con la data recolectada hasta ahora por el satélite Reconnaissance, se cree en la posibilidad de que se observe agua líquida durante los meses más cálidos.2

Lo interesante de la noticia es que entre las posibles fuentes de producción repentina de Metano, está la del origen biológico. Cierto tipo de microbios que pudieran habitar en el interior, podrían producir Metano como parte de su proceso metabólico.

No es la primera vez que se detecta Metano en Marte. Misiones de la década pasada han hecho mediciones identificandolo como parte de la composición de su atmósfera en concentraciones tan bajas como partes por billón.3.

Desempolvemos nuestras clases de secundaria y recordemos que el Metano es una molécula orgánica muy simple, está compuesta por un sólo átomo de Carbono y 4 de Hidrógeno. Las moléculas orgánicas son los componentes fundamentales de la vida, aunque pueden formarse perfectamente en su ausencia.

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Cientificos de la NASA que trabajan con Curiosity tienen varios candidatos de carácter no biológico para explicar el origen del Metano

  1. La acción de los rayos ultravioleta sobre compuestos orgánicos en su superficie.
  2. Polvo cósmico. Moléculas orgánicas, incluyendo Metano, pueden llegar a los planetas en microasteróides, que impactan su superficie.
  3. Rocas que contengan Olivina, mineral abundante en Marte, pueden producir Metano en presencia de agua líquida. Son procesos que podrían ocurrir en aguas subterráneas. Así, el Metano podría subir a la corteza y quedar atrapado en las rocas. Luego, perturbaciones del subsuelo podrían permitir el escape del Metano a la atmósfera.

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En palabras de Christopher Webster,  investigador de la NASA:

“Debido a la manera como el Metano se comporta, creemos que hay una fuente, más bien pequeña pero cerca de la superficie. Con las investigaciones hechas hasta ahora, no podemos descartar actividad biológica o geológica tanto en el pasado como en el presente en Marte”.  

  1. Conferencia de la Union Americana de Gofísica, del 15 al 19 de Diciembre de 2014 []
  2. La mayor cantidad de agua se encuentra en forma de hielo en los polos, según se calcula alcanzaría para cubrir todo Marte a una profundidad de 11m. La cantidad de vapor de agua disuelta en la atmósfera es muy poca, llega a ser sólo de 210 ppm. []
  3. Marte tiene una atmósfera muy delgada, su presión puede variar entre 4.0 a 8.7 milibar (recordemos que la presión atmosférica en la Tierra es de 1bar). Su composición es mayoritariamente: Dióxido de Carbono (CO_2) 95.32%, Nitrógeno (N_2) 2.7%, Argón (Ar) 1.6%, Oxígeno (O_2) 0.13%, Monóxido de Carbono (CO) 0.08% y trazas de Metano (CH_4), aproximadamente de 10 ppbV []
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Vinos y Astropartículas

Mis vinos favoritos vienen de la Rioja, España o de Mendoza, Argentina. La provincia de Mendoza está ubicada en el centro-oeste de Argentina, en una región que se conoce como la Pampa Amarilla, inmensa planicie entre los majestuosos Andes y el océano Atlántico. Nada más inspirador que una reunión con colegas que se aparecen en tu oficina con un Malbec de Mendoza, cuyos viñedos están muy cerquita de uno de los Observatorios de Astropartículas más importantes del mundo: El Pierre Auger1.

Dos noticias interesantes nos llegan desde Malargüe, pueblito anfitrión de la sede del Observatorio Pierre Auger. Una es la creación de un Instituto de Astropartículas, en este albúm de fotos de su página de Facebook puedes encontrar los objetivos de este interesante proyecto. La otra es la inclusión de la Universidad Industrial de Santander, Colombia, en la colaboración Pierre Auger. ¡Enhorabuena!

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  1. Para obtener detalles sobre los fenómenos físicos que se estudian allí visita mi post sobre Rayos Cósmicos. []
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Anhelo de un descenso

El 12 de Noviembre de 2014 será, sin duda, un día para recordar. Esta es la historia de un forastero o de muchos forasteros que nos han visitado desde tiempo inmemorial, causando todo tipo de impresiones y alarmas en todas las civilizaciones. ¿Cómo no sorprendernos por la irrupción en la armonía de los cielos por un objeto extravagántemente vestido con una cola blanca? Siendo parte de ese cosmos que intenta conocerse a si mismo, hemos pretendido correlacionar el paso de los cometas con catástrofes naturales, guerras y otras calamidades, o creado asociaciones religiosas. Esta es una historia que está lejos de culminar, pero que cierra un ciclo. Esos forasteros misteriosos, otrora inalcanzables, ya no lo son tanto pues estamos a punto de, literalmente, anclarnos a uno de ellos.

El registro más antiguo sobre la aparición de un cometa está en la obra China “Libro del príncipe de Huai Nan”, en el año 1057 A.C., que, según cálculos astronómicos, se trata del propio cometa Halley. Babilonios y griegos también registraron cuidadosamente la presencia de cometas, incuso algunos historiadores de la ciencia creen en la posibilidad de que el gran filosofo y cosmólogo Anaxagoras de Clazomanae haya divisado no cualquier cometa, sino al propio Halley. No fue sino hasta 1704 que Edmond Halley se dio cuenta que varias de las apariciones de cometas en el pasado eran, de hecho, el mismo cometa y utilizó las leyes de la dinámica recientemente propuestas por Newton para calcular su órbita y periodicidad.

Ahora sabemos que los cometas son unas grandes masas de hielo sucio compuestos de agua, dióxido de carbono, metano y otros compuestos orgánicos. Los astrofísicos manejan la hipótesis de que los cometas son fósiles de la formación del sistema solar y que están compuestos de material impoluto y preservado a muy bajas temperaturas. Por lo tanto, en ellos podría haber información valiosa sobre el origen y evolución del sistema solar e incluso de la vida. La mayoría habitan en una región más allá de Plutón que se denomina la Nube Oort1 y que, de vez en cuando, uno de ellos queda atrapado en una órbita alrededor del Sol.   

Desde que comenzó la conquista del espacio hemos logrado entrar en contacto con varios asteroides y cometas. Sin embargo, esta es la primera vez que intentaremos viajar en el lomo de uno de ellos durante su paso frente al Sol. La nave espacial Rosetta fue puesta en marcha por la Agencia Espacial Europea, ESA, en una colaboración con la NASA, en marzo de 2004 rumbo a encontrarse con el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko ( o 67P/CG). Diez años más tarde comenzaría la parte más emocionante de su odisea. El 6 de agosto de 2014, en danza de cortejo, Rosetta se acercó cuidadosamente al cometa, a unos 100km de distancia. Desde entonces, cargada con instrumentos especializados, lo estudia cuidadosamente para completar su misión: posicionar un robot, que lleva por nombre Philae, en su superficie.

Después de analizar un espectro de sitios tentativos, los expertos de la Agencia Espacial Europea lograron establecer el sitio para el descenso y lo han bautizado como: Agilkia2. La nave Rosetta desplegará un laboratorio ambulante que pesa unos 100 kg y va cargado con 10 instrumentos que harán análisis in situ de la composición y propiedades estructurales de la superficie y del núcleo del cometa. En la travesía del 67P/CG por el Sol ambos, Rosetta y Philae, esperan encontrar además de agua y dióxido de carbono, monóxido de carbono, metano, metanol, formaldehído y otros compuestos orgánicos3.

Momentos críticos. Philae está programado para separarse de Rosetta a las 09:03 UTC el 12 de Noviembre, aunque los eventos y de transmisión en vivo desde desde la Agencia Espacial Europea comienzan a las 8:00pm UTM del 11 de Noviembre. La primera señal durante el descenso se espera al rededor de las 11:03 UTC. La duración del descenso está pautada para 7 horas, con un retraso en la obtención de información de unos 28,5 minutos (el tiempo que tarda la información en llegar desde donde se encuentra Rosetta hoy hasta la Tierra). El cometa 67P/CG es muy pequeñito, tiene aproximadamente 3X5 km de ancho por largo, su superficie es sumamente irregular, ejerce una fuerza de gravedad que es cientos de miles de veces más pequeña que la de la Tierra y está expeliendo gases constantemente. Todo esto dificulta las maniobras que serán sin duda, desde el punto de vista de la ingeniería, una hazaña heroica. Mientras se posiciona, Philae tendrá que desplegar sus instrumentos y necesitará anclarse con un arpón de inmediato para evitar rebotar al espacio. Son momentos de tensión para todos, esperemos que la misión se complete con éxito.

  1. a unos 100.000 UA (Unidades Astronómicas), 1 AU es aproximadamente el promedio de la distancia de la Tierra al Sol, definida exactamente como 150 millones de km []
  2. Agilkia es el Nombre de una Isla Egipcia en el Nilo donde está ubicado el templo de Isis []
  3. Rosetta contiene 11 instrumentos que para la fecha ya han estado haciendo análisis de la composición de la nube de gases y vapores que se desprenden del cometa []
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Robot de ESA listo para aterrizar en cometa 67P/Churyumov–Gerasimenko

Robot Philae. Imagen: Agencia Espacial Europea
Robot Philae. Foto: Agencia Espacial Europea

Los ojos del mundo están puestos en el emocionante aterrizaje del robot Philae en el cometa “67P/Churyumov–Gerasimenko”, planificado para Noviembre de 2014. Después de analizar un espectro de sitios tentativos, los expertos de la Agencia Espacial Europea han anunciado esta mañana su decisión sobre el área que ofrece el mínimo riesgo para el descenso, que han denominado sitio J. La nave Rosetta desplegará un laboratorio ambulante que pesa unos 100 kg (aproximadamente como una persona) y va cargado con 10 instrumentos que harán análisis in situ de la composición y propiedades estructurales de la superficie y del núcleo del cometa.

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Específicamente, Philae estudiará la composición química y sus cambios durante el paso del cometa frente al sol. Cámaras que trabajan en el visible e infrarrojo tomarán fotos de alta resolución para analizar propiedades de la superficie. Equipos de radar de sondeo terrestre serán usados para investigar la estructura interna. Se detectarán y analizarán moléculas orgánicas complejas así como isótopos de elementos ligeros como Hidrógeno, Carbono, Nitrógeno y Oxígeno; estudios que pueden ser esenciales para comprender el origen de la vida en la tierra y quizás en otras partes del sistema solar. El robot está equipado con taladros que le permitirán analizar muestras del interior del 67P.

Este es un evento sin precedentes desde el punto de vista científico y tecnológico. Los cometas son reliquias de la formación del sistema solar, y su estudio contribuye a la comprensión del origen de la tierra por la cantidad de material impoluto que contienen. Desde el punto de vista tecnológico, es la primera vez que se intentará el aterrizaje de una unidad en un cometa. El 67P es muy pequeñito, tiene aproximadamente 3X5 km de ancho por largo, su superficie es sumamente irregular y ejerce una fuerza de gravedad que es cientos de miles de veces más pequeña que la de la tierra. Por esta razón la sonda-robot descenderá a una velocidad de un metro por segundo, más o menos al ritmo de una caminata, y necesitará anclarse con un arpón de inmediato para evitar rebotar al espacio.

El vídeo muestra una simulación de lo que se espera será el descenso y posicionamiento de Philae en 67P/Churyumov–Gerasimenko. Disfrutemos

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Científicos se proponen a cazar neutrinos en China

 Nuevo super observatorio de neutrinos será construido en el sur de China.

China siempre ha sido escenario de proyectos colosales. La comunidad de física fundamental, que no podía quedarse atrás, ha propuesto a Jiangmen, a unas 2.5 horas en ferry de la gran cosmopólita Hong Kong, como la ciudad que albergará un observatorio gigante de neutrinos. Secretos del Universo se manifestarán a los ojos del análisis en equipos de detección que estarán enterrados bajo una montaña a 700 metros de profundidad. Continue reading “Científicos se proponen a cazar neutrinos en China”

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