Noticias desde Marte

Imprimir Post

“Más allá de la fosa, un puñado de personas con banderas blancas estaban paralizadas por el fenómeno: unas formas verticales y oscuras se destacaban en el suelo negruzco. Cuando ascendió la verde humareda, se iluminaron sus rostros de verde palidez. Y lentamente, el silbido se convirtió en zumbido, y el zumbido en alarido retumbante y por ultimo en ruido monótono. Pausadamente, una forma de enorme joroba se alzó en el agujero, y surgió tímidamente el espectro de un rayo luminoso. En seguida brotaron llamas de fuego reales, brillantes, entre el grupo de hombres dispersados, y llamas y resplandores saltaban de uno a otro. Diríase que algún chorro invisible llegaba a ellos, produciendo con el choque llamas blancas. Parecía que cada hombre era de pronto convertido en fuego.”

H. G. Wells “La guerra de los mundos”.

Me adelanto a la ocasión propicia para citar la novela de Wells. Es la emoción que se produce en el alma del científico con cada diminuto acercamiento a un descubrimiento. El 16 de Noviembre, la NASA reportó1 que Curiosity, el robot-laboratorio que llegó a Marte en Agosto de 2012, ha detectado un aumento repentino, inusual, seguido de una disminución en las cantidades de Metano en su atmósfera. Esta observación parece ser indicio de fuentes localizadas de Metano.

Curiosity amartizó al pié de una montaña estratificada, llamada “Mount Sharp” en la cercanía del cráter “Gale”. Los estratos de la montaña contienen minerales que típicamente se forman en el agua y pueden conservar materia orgánica. El fondo del cráter tiene un abanico aluvial probablemente formado por sedimentos arrastrados por agua líquida. Así como este sitio, hay muchos otros en Marte cuya geología indica ha habido presencia de agua en forma de ríos, lagos y mares. Con la data recolectada hasta ahora por el satélite Reconnaissance, se cree en la posibilidad de que se observe agua líquida durante los meses más cálidos.2

Lo interesante de la noticia es que entre las posibles fuentes de producción repentina de Metano, está la del origen biológico. Cierto tipo de microbios que pudieran habitar en el interior, podrían producir Metano como parte de su proceso metabólico.

No es la primera vez que se detecta Metano en Marte. Misiones de la década pasada han hecho mediciones identificandolo como parte de la composición de su atmósfera en concentraciones tan bajas como partes por billón.3.

Desempolvemos nuestras clases de secundaria y recordemos que el Metano es una molécula orgánica muy simple, está compuesta por un sólo átomo de Carbono y 4 de Hidrógeno. Las moléculas orgánicas son los componentes fundamentales de la vida, aunque pueden formarse perfectamente en su ausencia.

Molecula.001

Cientificos de la NASA que trabajan con Curiosity tienen varios candidatos de carácter no biológico para explicar el origen del Metano

  1. La acción de los rayos ultravioleta sobre compuestos orgánicos en su superficie.
  2. Polvo cósmico. Moléculas orgánicas, incluyendo Metano, pueden llegar a los planetas en microasteróides, que impactan su superficie.
  3. Rocas que contengan Olivina, mineral abundante en Marte, pueden producir Metano en presencia de agua líquida. Son procesos que podrían ocurrir en aguas subterráneas. Así, el Metano podría subir a la corteza y quedar atrapado en las rocas. Luego, perturbaciones del subsuelo podrían permitir el escape del Metano a la atmósfera.

FuentesMetano-Es.001

En palabras de Christopher Webster,  investigador de la NASA:

“Debido a la manera como el Metano se comporta, creemos que hay una fuente, más bien pequeña pero cerca de la superficie. Con las investigaciones hechas hasta ahora, no podemos descartar actividad biológica o geológica tanto en el pasado como en el presente en Marte”.  

  1. Conferencia de la Union Americana de Gofísica, del 15 al 19 de Diciembre de 2014 []
  2. La mayor cantidad de agua se encuentra en forma de hielo en los polos, según se calcula alcanzaría para cubrir todo Marte a una profundidad de 11m. La cantidad de vapor de agua disuelta en la atmósfera es muy poca, llega a ser sólo de 210 ppm. []
  3. Marte tiene una atmósfera muy delgada, su presión puede variar entre 4.0 a 8.7 milibar (recordemos que la presión atmosférica en la Tierra es de 1bar). Su composición es mayoritariamente: Dióxido de Carbono (CO_2) 95.32%, Nitrógeno (N_2) 2.7%, Argón (Ar) 1.6%, Oxígeno (O_2) 0.13%, Monóxido de Carbono (CO) 0.08% y trazas de Metano (CH_4), aproximadamente de 10 ppbV []
Share

CC BY-NC 4.0 This work is licensed under a Creative Commons Attribution-NonCommercial 4.0 International License.

Leave a Reply